U-Blog, Six Apart, and Their Angry Bloggers [en]

This very long post is, for the first time in English, a pretty complete account of what has been going on with U-blog and Loïc Le Meur in the French blogosphere for some time now. With the acquisition of Ublog by Six Apart, these problems are bound to take another dimension for the English-speaking blogosphere.

[fr] Ce très long billet expose en anglais l'histoire de U-blog et des problèmes s'y rapportant. J'ai déjà écrit à ce sujet en français (lire également les commentaires) -- pour une fois que la "barrière linguistique" empêche les anglophones de savoir certaines choses, plutôt que le contraire!

So, why on earth are U-bloggers so angry?

I’m often concerned that the language divide makes non-English-speaking people miss out on a whole lot of interesting stuff. These past few days, I’ve been concerned that the language divide may be preventing English-speaking people from knowing about certain things. U-bloggers are angry, and they also have the sympathy of others in the franco-blogosphere, but all that is happening in French.

How aware is Six Apart that they have a bunch of angry french customers, who were encouraged to sign up for a paying version before the end of last year under promise of new features, which weren’t developed and seemingly never will? Edit 06.01.05: see note.

Let’s rewind a bit, shall we? I always think that history explains a lot. Many of the dates here are taken from Laurent’s short history of the franco-blogosphere, a work in progress. Other information comes from my regular trips around the blogosphere and my conversations with people — in particularly, here, with Stéphane, the creator of the U-blog weblogging platform. This is the story to the best of my knowledge. If there are any factual mistakes, I’ll be glad to correct them.

In November 2002, Stéphane Le Solliec starts working on a blogging platform he calls Meta-blog. A few months later, in December, U-blog (the new name for the platform) already has a few hundreds of users.

The interface is good, U-blog is pretty zippy, and it has a great community. Also, it’s French. Setting aside any primal xenophobia or anti-americanism, a great product designed in your language by a fellow countryman is not the same thing as another great product translated and adapted from English. (Ask somebody who lives in a country where most of the important stuff is “imported” from the German-speaking part…) And let’s face it, one does like to support a local product, whether one is French, Swiss, or American. I actually considered U-blog the best hosted solution for French-speakers, at some point, and recommended it to a few friends, who started weblogs. Joueb.com is a native French weblogging platform which has been around for far longer than U-blog, but for some reason it isn’t quite as popular.

About a year later, Stéphane is thinking about abandoning the platform. He’s doing it on his free time, he has a baby, and U-blog takes up a lot of time. He stalls development, and stops allowing the creation of new free blogs. (It will again be possible to create free blogs a few weeks later.) Existing free blogs remain in place, but lose visibility (pinging and home page) compared to paying blogs. (Paying U-blog customers pay 1€ per month.)

Around that time, Loïc, whose interest in weblogs has been sparked by meeting Joi at the World Economic Forum, and who has unsuccessfully approached the founder of Joueb.com, Stéphane Gigandet (yes! another Stéphane!), gets in touch with Stéphane Le Solliec in September (2003). As a result, he acquires the platform and user-base, and founds the company Ublog.com. Loïc really wants Stéphane to stay on board, and he does, before leaving a couple of months later (company-life isn’t really his cup of tea).

Loïc does a great job getting the French press (and later, politicians) interested in weblogs. He calls up journalists, educates them, and before long Loïc, fondateur de Ublog regularly appears in articles about weblogging. Inevitably, he starts appearing as “the guy who introduced weblogs in France”, and the expression “founder of Ublog” entertains a confusion between the blogging platform and the company (“founder” being at times replaced by “creator”). Loïc founded the company, but he in no way created the blogging platform U-blog.

You can imagine that the U-bloggers, who already weren’t very excited about having been “bought” (particularly by a guy who had the bad taste to start blogging in English), didn’t really like seeing Loïc shine so bright and Stéphane slowly fade into oblivion. Some long-standing French-speaking webloggers external to U-blog will start keeping a suspicious eye on this newcomer that so many are talking about, and who seems to be (God forbid!) making weblogs into a business (complete with press pack).

End October, when Stéphane announces the changes at Ublog following the association with Loïc, the following structure is presented (as an aside, the fact that this page seems to have been taken down doesn’t make Ublog look good. If it’s a mistake, they should put it back up again):

Free U-blog
The basic offer, with an advertising banner.
U-blog Plus
The paying offer, with a few more bells and whistles than the free one (ping, home page listing) and lots of exciting new features (for 4€ per month instead of the actual 1€)
U-blog Pro
More advanced, with own domain name, multi-author, etc… to be defined

In a smart move, existing U-bloggers were given the chance to sign up for the second offer for 1€ instead of 4€ for the coming year, starting January 1st (date at which the new tariff would become active). It sounded attractive, and quite a few went for it. The future seemed bright, with promise of dynamic future development, despite the complaints about the increase in pricing (but which did not impact existing users that much).

During the next months, some new features are introduced. More are announced.

In March, Six Apart and Ublog SA sign an exclusive representation agreement in Europe. An announcement is made in the U-blog newsletter. April 29th, TypePad arrives on U-blog. The official Ublog weblog will publish another four or five brief posts related to TypePad before going quiet.

One can wonder: what sense does it make for a blogging platform like U-blog to sign an agreement with another, similar, hosted blogging platform like TypePad? Was the U-blog platform not good enough? Will development be stalled on the “old” platform, will it be abandoned? Overall, U-bloggers are worried and unhappy (I could add more, but those are two good starting-points and seem to sum it up pretty well). They are now offered three possibilities (as often, what is said in the comments is much more interesting than the post itself):

Free U-blog
The basic offer, same as before.
U-blog Plus
The paying offer for those who already have it, same as before, but no new features.
A more advanced platform, where the active development will take place. Approx. 15€, but discount prices for current U-bloggers.

In short, all new development efforts seem to be going towards TypePad, and U-blog Plus will stop evolving, unlike what had been promised end of October. Reactions are aggressive (we all know that end-users are not kind when they complain). When U-bloggers ask about the new features that had been promised to those of them with paying accounts, they are told that the features are on TypePad. Loïc, who has already ruffled a few feathers by demanding that a popular blogger remove a post about him, under threat of lawsuit, does not distinguish himself in the area of good customer relations. (In particular, his comment regarding the contents of Aurora’s weblog (bondage and S&M), in the middle of a thread about U-blog and TypePad, didn’t look very good.) U-bloggers (particularly the paying ones) feel a bit cheated.

There is no question for me that Loïc is being given a harder time than he deserves, but it is pretty clear that he is not doing a very good job communicating with his unhappy customers.

TypePad.fr does not seem to be a howling success. I have heard complaints of people who find it slow (slower than U-blog, in particular) and not intuitive. Jean-Luc Raymond, the blogger who runs MediaTIC, publishes a critical post about TypePad.fr. Now, JLR isn’t the blogger I respect the most. He doesn’t always verify his sources, and has been known to remove embarrassing comments and posts with little ceremony. However, if his article on TypePad is over the top (as I suspect it might), it would in my opinion deserve more precise refutation than this dismissive comment of Loïc’s.

So, what is going on today? Basically, a continuation of what was already going wrong. Now that Six Apart has bought Ublog, the U-blog platform and communitydefinitely seem doomed.

No official announcement of the transaction has been made on the U-blog site (as I mentioned, the official “corporate” weblog is dead). Loïc’s answer to my post raising the point is that U-bloggers who want information can contact him on his blog. Worse, in my opinion, Loïc withheld the announcement on his blog until it was published by the media. So in the franco-blogosphere, we learnt about it through the press rather than through Loïc’s weblog (the de facto official source of information for U-blog, as the company site has not been communicating anything these last months).

Aurora goes to war, and other U-bloggers are following suit. One can disapprove of their virulence, but calling them “Aurora’s fan-club” (in the comments to my post) does not get anybody anywhere, and mocking Aurora’s sexual preferences in response to her criticisms is distasteful, and unbecoming of the Director for Europe, Africa and the Middle-East and Executive VP of Six Apart.

Loïc may have a squeaky-clean image in the anglo-blogosphere, but it is far from being the case in the franco-blogosphere, particularly when you start digging around in comment threads. I find it especially disturbing that there seems to be a discrepancy in attitude between Loïc’s discourse on his weblog and his comments on other people’s weblogs.

I personally do not think Loïc is a bad person, or has bad intentions. He’s interested in “the business side of weblogs” (and in that we differ), and that of course will make him unsympathetic to some, but I do believe he is genuinely interested in what he’s doing. However, I think he does not understand his customers very well, and does not communicate with them well either. His ambition as a businessman, excited by the challenge of managing an American company, leader in its domain, does at times seem to overshadow his concern about his end-users well-being.

This has been a long post. If you’ve read it, thank you. If you’ve just skimmed it, let me briefly come back on my main points:

  • U-bloggers have been promised features for their pay-version, which will not come.
  • The acquisition of Ublog by Six Apart seems to point to a near death of the old blogging platform, and more dramatically for its users, of the very strong community built around it. (Typepad doesn’t really have this “community” thing to it.)
  • Ublog (and now, Six Apart Europe) is demonstrating pretty poor communication with its unhappy users

Update, 24.07.04: a brief update after some comments I’ve received about this article.

  • I have now learnt that Six Apart did know about the problems at Ublog (since before the acquisition).
  • Although I considered it a possibility that they might not know, my main motivation for writing this article was that there was more to the Ublog story than what the English blogosphere in general was getting.
  • Of course, not all U-bloggers are unhappy. We’re talking about a bunch of very vocal and very angry people, not about the whole community. But in my opinion, the fact they are a minority does not mean they should not be taken seriously.

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Six Apart rachète U-blog [fr]

Six Apart achète la société Ublog. Dommage que Ublog n’ait pas fait part de l’annonce directement à  ses utilisateurs.

[en] Six Apart bought Ublog, as you know. I think it's really a pity that no official announcement was made to the users of the U-blog platform. Loïc Le Meur even refrained from blogging the announcement before the press had published it, which I find pretty poor practice for a weblog evangelist, even if he is a businessman. If I were a U-blogger, other than wonder what the future of the weblogging platform U-blog will be, now that the company belongs to the owners of TypePad, I would have the impression the company doesn't really give a damn about its end-users.

Je voulais faire un long billet, classe, fouillé, pertinent, journalistique et complet. Après des heures de remuage de boue, de lecture de billets et de commentaires présents ou passés qui n’ont fait qu’accroitre mon agacement, je renonce à  mon projet initial pour tenter de faire quelque chose d’un peu plus sobre. J’ai une longue liste de liens que je pourrais un jour utiliser pour un billet d’historienne-commentatrice de la blogosphère, mais ce n’est pas pour aujourd’hui.

Bon, Ublog SA devient Six Apart Europe. Loïc est un bon businessman, je n’ai aucun doute là -dessus. Il sait utiliser les médias, il a des connexions, et il semble enthousiaste au sujet du weblogging. Il est maintenant Executive Vice-President de Six Apart.

Chez U-blog, soit on proteste, avec un peu trop de virulence à  mon goût, soit on se tait — peut-être parce que (comme Stéphane, créateur de la plateforme U-blog, à  qui j’ai parlé cet après-midi) ils ignorent tout de la transaction?

Ailleurs, de façon très générale, le message est “félicitations à  Loïc et Six Apart.” (Quant à  Laurent, je n’arrive pas trop à  savoir ce qu’il en pense, mais c’est peut-être voulu…)

Moi, je voudrais plutôt déplorer le fait que Loïc, apôtre du weblogging, semble faire preuve de plus de respect pour les médias que pour ses propres utilisateurs: à  ce jour, aucune annonce officielle sur le portail U-blog, ni sur le blog officiel, délaissé d’ailleurs depuis le 7 mai. Chez Six Apart, la nouvelle est bien annoncée et se trouve reprise sur le blog officiel de la société.

Personnellement, je trouve que ça fait un peu chenit. Si j’étais une utilisatrice U-blog, j’aurais l’impression de ne pas compter pour grand-chose.

Si vous désirez explorer, l’article sur iFeedYou vous donne quelques bons points de départ.

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BlogTalk 2.0, Compte-Rendu [fr]

Un compte-rendu en français de la conférence viennoise sur les weblogs à  laquelle j’ai assisté en début de semaine. Beaucoup de conférences intéressantes, beaucoup de gens, une utilisation intéressante de la technologie, et beaucoup d’idées pour des billets à  écrire!

De retour juste à  temps pour mon 30 anniversaire après l’excellente conférence Blogtalk à  Vienne, il est temps que je tienne ma promesse à  Pascale et que j’offre pitance à  mes lecteurs francophones. Cela d’autant plus que je crois bien avoir été la seule représentante de la blogosphère francophone à  cette conférence (pas que je prétende à  une quelconque autorité officielle pour la représenter) — j’adorerais apprendre que je me trompe.

Un mot tout d’abord pour dire que je regrette l’absence de Loïc à  cette conférence. Premièrement, cela aurait été sympathique de pouvoir faire sa connaissance, et deuxièmement (comme je le mentionne plus haut), la francophonie était clairement sous-représentée lors cet événement de portée européenne. Sans vouloir faire de Loïc le porte-drapeau de la blogosphère francophone (loin de là !), je pense que la présence d’un weblogueur francophone tel que lui, médiatique et de surcroit propriétaire d’une entreprise comme U-blog, aurait amélioré la visibilité de cette conférence auprès des blogueurs francophones, contribuant par là  à  ouvrir notre petite blogosphère parfois un peu trop ronronnante à  ce qui se passe ailleurs en Europe. Weblogueurs francophones (Loïc ou autres!), je compte bien vous croiser à  BlogTalk l’année prochaine!

Alors, de quoi ça a parlé? De nombreuses conférences, que je dois encore digérer, et dont je tenterai de vous rapporter les plus marquantes au cours de ces prochains jours; mais surtout, les conversations informelles naissant des rencontres de couloir, que ce soit dans le cyberespace ou l’Urania proprement dit. C’est ce côté “social-geek”, que j’ai énormément apprécié au cours des quelques derniers jours, que je désire partager avec vous aujourd’hui.

Les personnes avec lesquelles j’ai le plus parlé et passé du temps, clairement, sont Lee Bryant, Suw Charman, et Horst Prillinger (Horst est sans conteste le meilleur guide dont on puisse rêver pour visiter Vienne, y manger et s’y déplacer). J’ai rencontré et parlé avec bien d’autres personnes intéressantes durant ce séjour, évidemment. Je tenterai de vous parler d’eux ces prochains jours. Disons pour le moment que ce fut un réel plaisir de discuter avec autant de gens intelligents, cultivés, et comprenant les weblogs et la technologie.

J’avais déjà  brièvement rencontré Suw à  Londres et nous parlons régulièrement sur IRC depuis de longs mois. Quant à  Horst, habitant Vienne, il avait posté un grand nombre d’informations utiles sur la page wiki BlogTalkVienna. Après une journée à  marcher seule à  travers Vienne jusqu’à  plus de jambes, je lui ai envoyé un mot pour proposer que l’on se rencontre (je me souvenais également que Suw allait loger chez lui). Lee, dont Suw m’avait parlé puisqu’ils s’étaient retrouvés dans le même avion, est une rencontre que je dois à  RendezVous (RendezVous existe aussi pour Windows et Linux) et SubEthaEdit, deux jouets geek pour OSX qui m’ont rendue encore plus contente qu’avant de faire partie de la Communauté de la Pomme.

Que sont donc ces deux jouets? RendezVous permet de connecter et de rendre visible les uns aux autres les différents utilisateurs connectés sur un même réseau local. Concrètement: BlogTalk, comme toute conférence geek qui se respecte, fournit wifi et connection Internet à  ses participants. Une fois connectée au réseau, je lance iChat (le programme pour AIM fourni avec Mac), et j’ouvre la fenêtre RendezVous. Je vois automatiquement une liste des autres personnes sur le réseau ayant effectué la même manipulation que moi — comme on voit ses contacts sur ICQ ou MSN, à  la différence qu’ici, il n’y a pas besoin “d’ajouter les contacts”: on se retrouve avec une liste de noms dans sa liste, inconnus ou non, à  qui l’on peut envoyer des messages.

Ma première mission a donc été d’aller dire bonjour à  la petite dizaine de personnes connectées, puisque je ne connaissais personne 🙂 — j’ai été très bien accueillie. Au cours d’une conversation, quelqu’un (je ne suis plus sûre qui!) m’a demandé si j’avais SubEthaEdit, parce que Lee Bryant y avait ouvert un document dans lequel on pouvait tous prendre des notes ensemble, en collaboration. Ni une, ni deux, j’ai téléchargé et installé le programme. SubEthaEdit, c’est comme un Notepad multi-joueurs, ou une page wiki instantanée. On peut afficher une liste des membres du réseau ayant SubEthaEdit en train de tourner, et ouvrir les documents partagés par ceux-ci. Des couleurs différencient les différentes personnes en train d’éditer un document, et tout se passe en temps réel: on voit les gens taper.

Assez vite, la petite équipe qui prenait des notes s’est mise d’accord pour les mettre en ligne. Suw a suggéré de les mettre sur une page wiki, afin que les personnes sans Mac ni SubEthaEdit (dont elle faisait partie — mais elle a promis qu’on la verrait l’année prochaine avec son propre iBook ou PowerBook!) puissent également contribuer à  l’effort collectif. Sitôt suggéré, sitôt fait: au fur et à  mesure que les conférenciers terminaient leur présentation, je mettais nos notes en ligne sur le wiki de Joi. Les notes sont pour le moment mal formattées, et bénéficieront d’un peu de jardinage afin que d’autres puissent les compléter, ajouter leurs commentaires, des liens vers leurs comptes-rendus ou encore les présentations mises en ligne par les conférenciers eux-mêmes.

Histoire d’éviter de donner à  ce billet une longueur parfaitement indigeste (si le mal n’est pas déjà  fait!), je terminerai en mentionnant les thèmes de conversations informelles que j’ai eues et qui m’inspirent pour des billets ou autres écrits (pas toujours en français, malheureusement).

  • Problèmatique des weblogs multilingues, et comment un outil comme WordPress peut être adapté pour les gérer; ce qu’on peut faire pour rendre un weblog multilingue plus sympathique à  ses lecteurs monolingues (attendez-vous à  des changements par ici!
  • Reconnaissance vocale, ce que j’ai accompli avec, et ce que je pense que l’on devrait pouvoir faire avec cette technologie dans un futur proche.
  • Langues et Internet: frontières, langues minoritaires. Réflexions sur la “blogosphère suisse” — existe-t-elle seulement?
  • Comment faire une présentation de qualité à  une conférence (Suw et moi avons un article en préparation sur le sujet).
  • Suggestions pour organisateurs de conférences pour geeks (inévitable).
  • Réflexion sur les différents vecteurs et supports de contenu entrant en jeu lors d’une présentation orale.
  • Weblogs et enseignement, bien entendu…
  • Une expérience organisée avec Lee, consistant à  coller à  mesure ses propres notes dans le document SubEthaEdit
  • Rencontres diverses

(Je mettrai des liens quand les billets seront écrits, si j’oublie, rappelez-le-moi!)

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